Des chercheurs de l’Université Harvard ont mis au point une nouvelle combinaison d’exosquelette motorisée qui peut vous faire perdre jusqu’à une douzaine de kilos lorsque vous marchez ou courez. Le système de 11 kgs, qui est autour d’un short souples et d’un moteur porté dans le bas du dos, pourrait être bénéfique à quiconque doit parcourir de grandes distances à pied, y compris les randonneurs récréatifs, le personnel militaire et les sauveteurs.

Selon les chercheurs, qui ont publié leurs résultats dans la revue Science, ce système diffère des exosquelettes existants car il est capable de faciliter la marche et la course. Le défi, est que vos jambes fonctionnent très différemment selon que vous marchez ou courez. En marchant, l’équipe dit que votre centre de masse se déplace comme un « pendule inversé », tandis qu’en courant, il se déplace comme un « système de masse à ressort ». Le système doit être capable d’accommoder les deux et de détecter quand la démarche du porteur change.

L’exosuit fonctionne en reliant les moteurs situés dans le bas du dos aux cuisses de l’utilisateur par une série de câbles de commande. En appliquant une force à ces câbles, le système est capable d’aider les muscles fessiers à alimenter les jambes. L’ensemble de l’installation est alimenté par une batterie montée à la taille qui a une autonomie suffisante pour environ huit kilomètres. L’exosuit a un poids total combiné de 11 kgs, mais la même équipe développe actuellement un système qui pèse 40 % de moins.

En faisant courir et marcher quelqu’un sur un tapis roulant tout en portant le short et en mesurant la quantité d’oxygène qu’il consommait en respirant, les chercheurs ont calculé que le coût métabolique de la marche et de la course était réduit de 9,3 et 4 % respectivement, comparativement à la course sans porter le short. Ce changement d’effort équivaut à se sentir 16,3 kgs ou 12,6 kgs plus léger, respectivement.

En plus d’aider les personnes qui doivent parcourir de grandes distances à pied, l’équipe espère que ce système pourrait un jour aider toute personne ayant un handicap qui restreint la marche. Inévitablement, les utilisateurs de la combinaison pourraient aussi inclure du personnel militaire, qui doit souvent transporter des dizaines de livres d’équipement à pied. Le programme Warrior Web a pour mission de mettre au point des technologies qui réduisent la charge de travail que représente le transport d’une telle quantité d’équipement.

L’exosuit n’est pas sans limites. Les photos rendent le système très encombrant, surtout dans le bas du dos, ce qui limiterait la capacité du porteur à porter un sac à dos pleine grandeur. Le système est également conçu en fonction des styles de marche masculins, car il peut être difficile d’adapter les exosquelettes aux formes corporelles et aux styles de mouvement individuels. De nouvelles versions sont en cours d’élaboration pour les femmes.

Jusqu’à présent, les chercheurs ont mis l’exosuit à l’épreuve dans un laboratoire contrôlé, mais ils espèrent que des études futures permettront d’évaluer l’appareil dans des environnements plus réels. L’équipe espère également élargir l’approche afin d’aider les travailleurs de l’industrie qui exécutent des  » tâches physiquement pénibles  » ainsi que les personnes atteintes d’une  » déficience de la démarche « .

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